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lunes, 14/07/14 - 00: 12 h

astronomía

Así es el cráter marciano en el que ha aterrizado Curiosity

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lunes, 06/08/12 - 08:30

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El cráter Gale, sobre el que se ha posado hoy el vehículo explorador Curiosity, tiene 154 kilómetros de ancho y alberga una montaña de 5 kilómetros. Las características del lugar ofrecen una oportunidad única para ver si alguna vez se han dado en Marte las condiciones para la vida.

Así es el cráter marciano en el que aterrizará Curiosity  -Foto:

El vehículo Curiosity se ha posado hoy sobre la superficie marciana, y se ha encontrado un lugar muy peculiar. Está en el interior de un cráter con tres millones de años de antigüedad en cuyo centro se eleva una montaña de 5.000 metros. ¿De dónde ha salido esta montaña? Los científicos creen que el cráter se llenó con sedimentos a lo largo del tiempo y los vientos implacables de Marte tallaron una montaña en el centro, donde ahora se erige casi tres veces más alta que la profundidad del Gran Cañón.

La región en concreto en la que se ha posado Curiosity es un abanico fluvial formado aparentemente por corrientes de agua que un día se deslizaron ladera abajo. Uno de los objetivos principales de esta misión es descubrir si alguna vez en Marte se dieron las condiciones para la vida, y este lugar donde aparecen rocas sedimentadas por estratos puede dar muchísima información.

"El registro de roca preservado en estas capas contiene historias que datan de miles de millones de años", asegura Joy Crisp, científico del JPL (NASA), "historias acerca de si Marte podría haber sido habitable, cuándo y por cuánto tiempo". "Una de las cosas más fascinantes de Gale", asegura John Grotzinger, otro de los científicos de la misión,  "es que es un enorme cráter en una elevación muy baja, y todos sabemos que el agua fluye hacia abajo".

Marte es hoy un lugar frío e inhóspito, pero los datos obtenidos con el Orbitador de Reconocimiento Marciano sugieren que Marte alguna vez albergó grandes lagos y ríos caudalosos. "El cráter Gale y su montaña contarán esta intrigante historia", dice Matthew Golombek, científico del Jet Propulsion Laboratory. "Las capas allí cuentan la historia del ambiente de Marte".

En las suaves laderas alrededor de la montaña, Curiosity buscará moléculas orgánicas, los componentes químicos fundamentales de la vida. El Orbitador de Reconocimiento de Marte ha encontrado una intrigante marca de arcilla cerca de la parte inferior de la montaña y sulfatos minerales un poco más arriba. Ambos minerales se forman en presencia de agua, lo cual incrementa la posibilidad de existencia de ambientes propicios para la vida. "Si los compuestos orgánicos alguna vez existieron en Marte, podrían estar preservados en la arcilla", insiste Golombek.

"Gale nos ofrece una oportunidad muy bonita de encontrar residuos orgánicos, pero eso aún es apuntar muy alto", asegura Michael Meyer, científico líder del programa de exploración marciana de la NASA. "Lo que lo hace más atractivo es que, haya restos orgánicos o no, el lugar alberga una gran diversidad de capas para investigar las condiciones cambiantes del medioambiente, algunas de las cuales podrían ayudarnos a entender si el antiguo Marte fue habitable".

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