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lainformacion.com

sábado, 25/10/14 - 12: 39 h

astronomía

Así fue la noche en que se descubrió el asteroide que rozará la Tierra

Antonio Martínez Ron

jueves, 07/02/13 - 19:15

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  • El objeto pasará el próximo 15 de febrero a solo 27.000 km de la Tierra.
  • Jaime Nomen recibió la primera alerta a bordo de un velero en el Mediterráneo.
  • En los últimos 5 años, el observatorio de La Sagra ha detectado más de 6.500 asteroides.
Jaime Nomen en el observatorio de La Sagra, junto a Miguel Hurtado (izqda) y Jaume Andreu (dcha)  -Foto: Jaime Nomen

La primera señal del asteroide 2012 DA14, que pasará dentro de una semana cerca de la Tierra, se detectó el pequeño observatorio de La Sagra, a 1.500 metros de altitud en la provincia de Granada. Los protagonistas de la escena no fueron Bruce Willis ni Will Smith vestidos con un mono de la NASA, sino tres telescopios robotizados que rastrean el cielo cada noche de manera automática desde hace cinco años. Los datos se incorporan al sistema informático y se envían prácticamente en tiempo real a los observadores de guardia.

Era la 1:30 de la madrugada cuando el monitor de Jaime Nomen se refrescó con un mensaje. "Esa noche yo estaba chequeando las observaciones desde un velero, navegando entre Barcelona y L'Ametlla de Mar, en Tarragona", relata a lainformacion.com. "Por suerte estaba a dos millas de la costa, donde todavía hay cobertura". El software había detectado un posible objeto de interés, que se movía bastante rápido. "Detectamos unos cinco o seis cada noche", explica. "Normalmente te planteas si es real, si es un avión o alguna cosa rara, pero viendo el movimiento aparente me pareció interesante". Acto seguido se comunicó por Skype con el técnico que supervisa las operaciones desde el observatorio.

- Oye, Miguel, ¿a ti qué te parece esto?

- Tiene buena pinta.

Cuando se detecta uno de estos posibles objetos se realiza lo que los astrónomos llaman un "follow-up" y se sigue la trayectoria  con otro telescopio.  Si es relevante, también se envía a otros observatorios europeos para que fijen su atención.  "Desde el barco lo mandé al Minor Planet Center", asegura Nomen. "Lo compartes y esperas que alguien lo confirme. Vi tan claro que era un objeto real que lo envié al momento". Un rato después, un observatorio italiano confirmó el hallazgo. Pasadas 48 horas, el Jet Propulsion Laboratory de la NASA indicó que la órbita preliminar del asteroide se cruzaba con la Tierra a una proximidad mayor que los satélites geoestacionarios, a solo 27.000 kilómetros, y los focos de todo el mundo se dirigieron hacia el objeto.

Un objeto "intimidante"

Imágenes consecutivas del asteroide 2012 DA14

El asteroide 2012 DA14 se cruzará con nuestro planeta el próximo viernes 15 de febrero, hacia las 20:27 h (hora española), a 27.000 km, una distancia inferior de la que nos separa de nuestros satélites geoestacionarios. Los astrónomos han descartado por completo el impacto, pero será una oportunidad inigualable para observar algo así. "De todos los asteroides conocidos con potencial destructor sobre la Tierra", indica Nomen, "éste es el que pasará más cerca. Su órbita es muy similar a la nuestra", añade. "Tiene un día más, lo que significa que lleva años jugando con nosotros".

La roca, según Nomen, mide entre 45 y 80 metros (aún no se sabe a ciencia cierta) y se dirige hacia nuestra posición desde el sur. En este momento se encuentra a unos 4.300.000 kilómetros, la misma distancia a la que se hallaba la noche en que lo localizó. "Si su composición fuera metálica y colisionara con la Tierra", resume Nomen, "produciría un impacto como el del famoso cráter de Arizona; si su composición fuera rocosa produciría algo parecido al evento de Tunguska. Es decir, supondría daño local, no global". (Sigue...)

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Antonio Martínez Ron

Colaborador de Ciencia

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