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miércoles, 20/08/14 - 15: 14 h

astronomía

Didier Queloz: “Hay una diversidad increíble de planetas y todavía no sabemos dónde encaja el Sistema Solar”

Antonio Martínez Ron

martes, 19/06/12 - 06:45

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En 1995 este astrofísico suizo y su mentor, Michel Mayor, descubrieron el primer planeta fuera de nuestro Sistema Solar. Desde el descubrimiento de 51 Pegasi, los astrónomos han descubierto otros 800 planetas extrasolares y el hallazgo ha revolucionado la astronomía.

Didier Queloz: "Creo que nací físico, tengo una curiosidad innata por saber cómo funcionan las cosas"  -Foto: lainformacion.com

Didier Queloz y Michel Mayor han sido galardonados este año con el Premio Fundación BBVA Fronteras del Conocimiento en Ciencias Básicas, por el descubrimiento en 1995 del primer exoplaneta. Menos de dos décadas después, ya hay catalogados unos ochocientos planetas extrasolares, de los que Queloz ha descubierto más de un centenar. El siguiente reto, nos explica Queloz durante una entrevista en Madrid, es detectar planetas del tamaño de la Tierra y desarrollar métodos para saber si albergan vida. 

Pregunta. ¿Qué se siente cuando uno descubre el primer exoplaneta?

Respuesta. Bueno, digamos que no tomas una foto y ves el planeta, es un largo proceso de observar una estrella y ver pequeños cambios. Necesitas bastante tiempo para darte cuenta de que algo pasa en la estrella y que no es un error de tus instrumentos. Encontramos un planeta jupiteriano, muy cerca de su estrella y fue impactante porque ese tipo de planetas, en teoría, no debería existir. De hecho, nos llevó un par de años que la comunidad científica lo aceptara.

P. Usted ha dicho alguna vez que fue muy importante que Michel Mayor tuviera una "mente abierta".

R. Definitivamente. Michel se fue de viaje y yo me quedé con el telescopio. Un día le mandé un email y le dije "creo que he encontrado un planeta". Y Michel me dio una respuesta muy bonita. Me dijo: "Sí, ¿por qué no?". No dijo que era imposible, sino que lo vería a la vuelta. Y así lo hizo.

P. ¿Qué hemos aprendido de estos exoplanetas?

R. Lo más importante que hemos aprendido es que el Sistema Solar es uno de los muchos tipos que hay. Existe una diversidad de sistemas planetarios asombrosa en todos los sentidos. Desde el punto de vista de la estructura, hay sistemas que están compactos, planetas que están solos, planetas que están a la altura de Neptuno, planetas gigantes de 20 veces el tamaño de Júpiter... Así que el universo tiene una riqueza increíble de planetas. Y todavía no sabemos dónde encaja el Sistema Solar, porque los sistemas como el nuestro son muy difíciles de detectar.

P. ¿Podemos decir que es especial de alguna manera?

R. No, no podemos. Sabemos que hay entre un 30% y un 50% de estrellas que tienen planetas. Nada más.

P. Y hay planetas errantes que no tienen estrella...

R.  Sí, en algunas regiones jóvenes, de formación estelar, algunos equipos que trabajan en Canarias han encontrado objetos muy pequeños que podrían ser de la masa de un planeta gigante y se llaman planetas errantes. Pero son muy jóvenes y es muy difícil confirmar su existencia.

P. Hace un tiempo, hablé con Michel Mayor me dijo que nunca alcanzaríamos estos planetas porque es físicamente imposible.

R. Eso es algo difícil porque estamos hablando de años luz de distancia, claro, están muy lejos para viajar. Iríamos muy lentos, así que necesitaríamos otra tecnología, pero yo no sería tan drástico como Michel porque es muy difícil predecir el futuro. Hace 500 años nadie habría dicho que íbamos a sobrevolar el Atlántico en avión en pocas horas. Técnicamente hablando está fuera de la realidad, porque está el problema de la energía, la velocidad... y el espacio es muy peligroso para los humanos,  pero quién sabe qué haremos dentro de 1.000 años.

P. ¿O sea que quizá sí lleguemos?

R. Bueno, ya hay una sonda que está viajando, la Pioneer, que fue lanzada hace 30 años y ahora acaba de salir del Sistema Solar mientras avanza hacia Próxima Centauri... y creo que tardará 10.000 años. Mi predicción es simple: estoy seguro de que habrá otra sonda que llegará antes que Pioneer a ese sistema estelar y la adelantará zumbando a toda velocidad. Porque mejoraremos la tecnología para viajar más rápido.

P. ¿Lo que ha descubierto forma parte de sus sueños de la infancia?

R. No soy un loco de la ciencia ficción, aunque muchos me lo preguntan. Creo que nací físico, tengo una curiosidad innata por saber cómo funcionan las cosas... De niño desarmaba todos los cacharros y luego, por supuesto, no funcionaban...

P. Pero tiene que usar la imaginación.

R. Sí, en astrofísica tenemos que usarla muy a menudo. Muchas veces solo tienes el espectro o la velocidad radial del objeto, así que tienes que imaginar cómo podría ser.

P. ¿Cuál es el sistema más fascinante que han descubierto?

R. Hay sistemas muy compactos que tienen siete planetas y todos están muy juntos en la órbita, junto a la estrella. Te imaginas a ti mismo en uno de estos planetas y un cielo plagado de planetas cercanos, con el sol mucho más brillante... Me gusta pensar en esto, pero no tengo debilidad por ningún sistema, salvo por 51 Pegasi, que es el que me ha cambiado la vida.

P. ¿Le gustaría vivir en 51 Pegasi?

R. No, hace mucho calor, la Tierra es perfecta para mí (risas).

P. ¿Cómo es este primer planeta que descubrieron?

R. Es como un Júpiter, es un planeta compuesto en su mayor parte de hidrógeno. Pero está mucho más cerca de la estrella y eso significa que algo lo movió. Y ahora está muy cerca y está muy caliente, una cara del planeta está a miles de grados de temperatura (está más cerca que Mercurio del sol) y en la otra hace mucho frío, así que debe de haber muchísimo viento.

P. La idea es encontrar un lugar habitable, pero si no podemos ir...

R. Nunca he entendido esta obsesión. Le voy a contar una historia. Hace muchos años, acabábamos de descubrir el primer planeta, fuimos a Francia para grabar con la BBC y mientras charlábamos con unos lugareños, uno de ellos nos dijo: "Pues me parece muy mal. Siempre tenemos que invadir a los demás, y seguro que empezaremos a invadir las otras estrellas".  Me impactó mucho y era la primera vez que lo pensaba. Y, en cierta manera, el hecho de que no podamos viajar a estos lugares me reconforta, porque no es para eso para lo que exploramos. Quizá podamos contactar con otras civilizaciones, pero tal vez duremos menos de lo que pensamos.

P. ¿Cómo le explicaría a un antiguo griego cómo ha cambiado la manera de mirar las estrellas?

R. Es interesante porque creo que los griegos estaban muy abiertos a esta idea. De hecho, ellos identificaron los planetas que se movían por el cielo. Y uno de estos filósofos, Epicuro, dijo que no veía razón para que no hubiera otros planetas en otros lugares con personas, planetas, árboles... La humanidad estaba muy abierta a la idea, el problema vino con las religiones que hicieron que nos creyéramos el centro del Universo, y cuando esa visión antropocéntrica cambió, la idea de los planetas regresó a la literatura y la ciencia, y parecía obvio que debía haber otros planetas.

P. ¿Les escribe mucha gente hablando de extraterrestres y platillos volantes?

R. Por supuesto que recibimos todo tipo de cartas extrañas. Recuerdo una que nos daba las gracias: "Gracias, gracias cada vez que miro en esta dirección del cielo siento muchísimo amor y ahora sé por qué, porque hay gente a la que amar ahí arriba" (risas). En fin, no me importa lo que piense la gente, mientras no quieran imponer que es la realidad y los hechos científicos. Suelo pensar sobre la paradoja que planteó hace unas décadas el físico Enrico Fermi, quien dijo algo así como "si miras el tamaño del universo, ¿cómo es posible que estemos solos?". Es cuestión de lógica que una civilización pueble la galaxia en unos cuantos millones de años. El Universo tiene 13.700 millones de años y nuestro sistema solar solo unos 5.000 millones, imaginemos estrellas solo un poco más viejas que el sol. Han tenido un montón de tiempo para poblar la galaxia entera. Y ésa es la pregunta de Fermi, por qué no nos han visitado. Quizá sea imposible viajar a estas distancias...

P. Ya tenemos 800 exoplanetas localizados, ¿cuál es el siguiente paso?

R. Hay dos pasos pendientes: el primero es ser capaces de detectar planetas más pequeños, mejorar los instrumentos. Y el segundo es muy emocionante: intentar obtener algo de la atmósfera de estos planetas, ver cómo cambia la luz cuando pasan frente a las estrellas.

P. ¿Será posible determinar si hay vida en estos planetas tan lejanos?

R. Hoy día no podemos, pero puede que en el futuro sí. Especialmente si piensas que la vida produce ciertas señales en la atmósfera. Pero fíjate que en la Tierra la atmósfera representa una capa muy fina, así que requiere mucha precisión analizarla. Tenemos que mejorar la tecnología y estamos en ese camino. Ahora existe un instrumento llamado SPEHERE en Chile y el objetivo del gran telescopio VLT es construir una gran máquina para detectar planetas más pequeños. Esperamos detectarlos en un futuro y será un gran avance.

P. De pensar que no habría planetas, hemos pasado a hablar de miles de millones en la galaxia...

P. Claro. Son más numerosos que las estrellas porque algunas estrellas tienen dos planetas. Pero eso es algo que esperas desde la teoría, porque cuando se forma una estrella, en el disco es muy probable que se formen planetas. Además, vivimos en un sistema planetario y en ciencia no nos gusta ser únicos. Es bueno encontrar estos planetas y esto nos ha abierto la visión. Suelo decir que la Ciencia es como si estuviéramos en esta habitación y tuviéramos que saber lo que hay en las habitaciones de al lado pero solo tuviéramos una máquina de taladrar. Y la única manera de ver lo que pasa es hacer agujeros y mirar, vas abriendo y echando un ojo a lo que hay ahí fuera hasta que vas teniendo una visión de lo que pasa. La sorpresa ha sido la diversidad de estos planetas, podíamos esperar cierta diversidad, pero la cantidad de formaciones que hemos visto...  Ahora sabemos que la formación de planetas es un proceso natural del Universo pero en muchísimas formas.

P. Cuando le entrevisten dentro de 30 años, ¿qué le gustaría contar?

R. Espero que en 30 años, gracias al telescopio espacial Webb y otros instrumentos en la Tierra, tengamos un montón de imágenes de estos sistemas solares, hayamos localizado varios similares a la Tierra y tengamos una gran comprensión de las atmósferas de estos planetas. Y habrá un entusiasmo tal que estaremos preparados para diseñar misiones que permitan saber si en alguno de estos planetas hay vida. Pero se requerirá mucha inversión. Digamos que acabamos de nacer y en 30 años seremos adultos. Y solo entonces estaremos preparados para el "gran espectáculo".

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