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jueves, 18/09/14 - 13: 58 h

astronomía

Las plantas de la Estación Espacial brillan cuando se estresan

Antonio Martínez Ron

jueves, 09/05/13 - 17:24

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  • El experimento busca las diferencias de crecimiento en la Tierra y en el espacio.
  • Las plantas de la ISS servirán para estudiar la adaptación al cambio climático.
Primeros resultados del experimento TAGES  -Foto: NASA

Durante los últimos dos años la Estación Espacial Internacional (ISS) ha albergado en su laboratorio varios ejemplares de la planta Arabidopsis thaliana que crecen bajo la estrecha vigilancia de cámaras y monitores. Forman parte de un experimento llamado TAGES (Transgenic Arabidopsis Gene Expression System), una investigación para comprender cómo crecen las plantas en el espacio con vistas a preparar viajes de larga duración.

Los astronautas, explica la NASA, se alimentan hoy día en la estación de comida en sobre, pero si en un futuro queremos hacer viajes a otros planetas o establecer colonias, deberán cultivar sus propios alimentos.  El problema es que durante millones de años los organismos vegetales han evolucionado con la gravedad terrestre y se desconoce cómo puede afectar la microgravedad a su desarrollo y crecimiento.

Para comprender mejor el comportamiento de las plantas sin tener que cortarlas, los científicos las modificaron genéticamente de modo que se produce una bioluminiscencia cuando la planta está bajo condiciones de estrés. "Esto", explica la bióloga molecular de la Universidad de Florida Anna-Lisa Paul, "puede darnos mucha información sobre cómo se adapta  Arabidopsis al ambiente de microgravedad".

En un trabajo reciente publicado en la revista Plant Biology, Paul y su equipo desvelaron los primeros resultados del experimento y algunos descubrimientos interesantes respecto al crecimiento de estas plantas en la estación espacial. La sustancia fluorescente les permitió comprobar que algunas hormonas de la planta se distribuyen de manera distinta en las plantas 'espaciales', que crecen de arriba a abajo a pesar de la microgravedad (las raíces se alejan de las hojas) y que mantienen la pauta de desviación que en la Tierra les sirve para aferrarse a paredes y ramas.   (Ver PDF)

Arabidopsis ha probado de forma destacada su adaptabilidad al ambiente espacial", asegura el coautor de estudio Robert Ferl. La versatilidad de esta planta les está permitiendo someterla a condiciones extremas de presión, sequedad y temperatura y comprobar sus respuestas, de manera que estos experimentos sirvan también para prever las reacciones de las plantas al cambio climático.  

Experimentos anteriores, como el realizado por el equipo de Javier Medina, del Centro de Investigaciones Biológicas (CSIC) durante la misión Cervantes a la estación espacial, han mostrado que sí se producen alteraciones  en el crecimiento celular de las plantas durante su estancia en el espacio. Otros estudios muestran que las plantas presentan un comportamiento anómalo frente a la luz cuando crecen en ausencia de gravedad, lo que supone la reaparición de mecanismos evolutivamente ancestrales que fueron posteriormente descartados u ocultados al evolucionar las plantas en presencia de la gravedad terrestre.

El próximo 1 de marzo la nave no tripulada Dragón partirá rumbo a la ISS con el proyecto internacional Seedling Growth, codirigido por investigadores del CSIC y de la Universidad de Mississippi (EEUU), y que estudiará el crecimiento y desarrollo de las plantas en condiciones de microgravedad. Este es el primer envío a la Estación Espacial Internacional de los tres que tiene previsto realizar el proyecto. Los siguientes se harán en 2014 y 2015.

Antonio Martínez Ron

Colaborador de Ciencia

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