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lunes, 24/11/14 - 01: 02 h

biología

Cómo conocer el pasado a través de la cera del oído de una ballena azul

Antonio Martínez Ron

lunes, 16/09/13 - 21:00

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  • El análisis de los tapones de cera aporta información sobre los contaminantes del océano.
  • Los científicos pueden leer en estos tapones como en los anillos de un árbol. 
Análisis de las capas de la cera del oído en una ballena azul  -Foto: Sascha Usenko et al.

El investigador de la Universidad de Baylor, Sascha Usenko, y su equipo, han encontrado una nueva e inesperada forma de mirar al pasado de los océanos: analizar las capas de cera acumuladas en el interior del oído de una ballena azul.  El método, propuesto en la revista PNAS, consiste en analizar los niveles de hormonas y contaminantes que la ballena a lo largo de su vida, como si se tratara, dicen, de los anillos en el tronco de un árbol.

Durante su vida, y pueden llegar a ser extremadamente longevas, las ballenas azules acumulan capas de cera en su canal auditivo que permanecen aisladas del exterior hasta su muerte. Con esta información, los científicos aseguran haber descubierto un archivo cronológico de los acontecimientos vividos por la ballena en el mar, desde sus niveles hormonales a su exposición a contaminantes como el mercurio.

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El estudio de un macho de ballena azul de 12 años reveló fluctuaciones en sus niveles de hormonas como la testosterona o el cortisol. La presencia de la primera hormona les permitió establecer en los 10 años la edad de madurez sexual del animal, un cálculo que coincide y mejora las anteriores estimaciones. En cuanto al cortisol, su acumulación permite a los investigadores saber los niveles de estrés a los que se vio sometida la ballena.

El análisis también reveló que el ejemplar había cumulado niveles importantes de contaminantes, como pesticidas o retardantes, durante su primer año de vida. Los niveles de acumulación de mercurio se incrementan durante dos periodos distintos de sus líneas de vida. Con estos datos, aventuran Usenko y su equipo, se podrá estudiar en un futuro cómo afectan las actividades humanas a los organismos marinos, y si se producen picos importantes de contaminación en determinadas zonas o períodos.

"El uso de un tapón de cera para reconstruir el historial químico acumulado durante la vida de la ballena", escriben los autores del estudio, "permitirá un examen más comprensivo de su estrés, desarrollo y exposición a los contaminantes, al tiempo que mejorará la estimación de la emisión de polución, ruido ambiental, tráfico naval y cambio climático en estos importantes centinelas marinos".

Referencia: Blue whale earplug reveals lifetime contaminant exposure and hormone profiles (PNAS)

Antonio Martínez Ron

Colaborador de Ciencia

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