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viernes, 26/12/14 - 14: 10 h

ciencias animales

'Un murciélago de ciudad puede comer 600 mosquitos a la hora'

Antonio Martínez Ron

jueves, 12/07/12 - 07:00

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Kathrin Barboza “caza” murciélagos en el centro de Madrid. Esta bióloga boliviana se propone realizar un catálogo de los murciélagos urbanos y compararlos con los de su ciudad natal, Cochabamba. Ya ha identificado ocho especies diferentes en 17 puntos de la capital y busca la manera de concienciar a la población sobre la importancia ecológica de estos animales.

Kathrin Barboza, bióloga boliviana, busca murciélagos en Madrid  -Foto: Kathrin Barboza

Son las nueve y media de la noche en el madrileño barrio de Lavapiés y un grupo de personas apunta con sus micrófonos al cielo. Ante la mirada de los curiosos, Kathrin Barboza y sus ayudantes graban los sonidos de los murciélagos de la ciudad para analizarlos posteriormente e identificar qué especies viven en la zona y cuáles son sus hábitos.

La bióloga boliviana de 28 años vive cautivada por estas criaturas. Lleva un murcielaguito al cuello, dos los pendientes y otro en la camiseta. Está acabando su doctorado con una beca Unesco-L'Oreal en el Museo de Ciencias Naturales de Madrid después de haber pasado varios años identificando murciélagos por la selvas y cuevas de su país. El reto, ahora, es conocer mejor a los murciélagos madrileños y su papel en el ecosistema.

Pregunta. ¿Son hermosos los murciélagos?

Respuesta. Para mí sí. Tienen una gran diversidad, desde las caras, las estructuras que presentan... Y, siendo tan pequeñitos, la mayoría cumplen un rol ecológico importantísimo.

P. ¿Qué tienen de especial los murciélagos de Madrid?

R. Son muy importantes para controlar plagas. El más común, el pequeño Pipistrelus pipistrelus  puede comerse 600 mosquitos en una hora. Si disminuye su población puede afectar a toda la cadena.

P. ¿Cómo es una de tus excursiones nocturnas?

R. Salimos con un equipo a hacer grabaciones. La gente nos ve con los micrófonos en medio de Lavapiés, por ejemplo, y nos pregunta qué hacemos. Grabamos los ultrasonidos que emiten y viendo los patrones puedo saber qué especies hay y si utilizan el sitio para alimentarse o solo de paso.

P. ¿Cuál es el objetivo de tu estudio?

R. Quiero ver qué especies están adaptadas a vivir en las ciudades y hacer recomendaciones para la conservación de murciélagos en zonas urbanas. Sé que son beneficiosos pero no se puede negar que para los vecinos pueden ser un problema por el ruido, la suciedad... Mi idea es buscar una solución más práctica, como poner cajas nido en las zonas donde molesten y que se aproveche el guano,  que es muy preciado y caro.

P. ¿Y cómo se sacan de sus nidos?

R. Es un proceso largo. Se pueden poner cajas cerca, ubicar los sitios de entrada y cuando salgan, taparlo de modo que tengan que buscar forzosamente otro sitio. Estamos tratando de buscar soluciones para que la gente y los murciélagos se vean beneficiados.

P. ¿Por qué tienen tan mala fama?

R. Hay muchos mitos y leyendas como las de los vampiros, pero de las 1.130 especies de murciélagos descritas solo tres se alimentan de sangre. Y ninguna vive aquí. De esas tres, además,  solo una causa problemas con el ganado. Pero la mayoría de la gente piensa que todos transmiten la rabia, o que todos chupan la sangre. En Bolivia se cree que la sangre de los murciélagos cura la epilepsia y los capturan, les cortan la cabeza y chupan. Eso es muy peligroso.

P. ¿Y en qué nos benefician?

R. De muchas maneras. El  murciélago que chupa la sangre del ganado, por ejemplo, está sirviendo para investigar sobre anticoagulantes. Muchas especies se comen los insectos que pueden transmitir enfermedades y son fundamentales para algunos ecosistemas. Cuando un bosque ha sido talado por completo, los murciélagos que comen fruta son los primeros dispersores de semillas porque pueden atravesar claros de bosque de noche y los pájaros no se atreven. 

P. También son excelentes polinizadores, ¿no?

R. De hecho, en el neotrópico más de 360 especies de plantas dependen solo de los murciélagos que comen néctar porque son los únicos que las polinizan. En los desiertos hay muchos cactus cuya flor solo se abre de noche y los murciélagos polinizadores tienen un papel muy importante. La industria del tequila en México es grande gracias a los murciélagos: la flor del agave solo se abre por la noche y solo la poliniza una especie de murciélago, Leptonycteris curasoae, que está protegida. Es como una co-evolución y los patrones de floración del agave están relacionados con los patrones de migración de esta especie en México.

P. ¿Y su vuelo es tan precario como aparenta?

R. Al contrario, son muy buenos voladores. La estructura de las alas está relacionada al tipo de vuelo que tienen. Los que tienen alas pequeñas vuelan más como mariposas, pero eso les permite más maniobrabilidad, pueden girar el cuerpo de forma rapidísima, como no puede hacerlo un pájaro. Los que tienen alas más largas viven en espacios abiertos, incluso la llamada es mucho más larga porque no tienen obstáculos y hacen batidas por encima del bosque para capturas insectos.

P. Pero no solo comen mosquitos.

R. En realidad los hay que comen de todo. En España se descubrió hace poco una especie que come peces pequeñitos y hay un murciélago muy grande, el nóctulo gigante (Nyctalus lasiopterus) que come aves. Lo están estudiando en Doñana porque es increíble la cantidad de pequeños pájaros que pueden comer. En Sudamérica muchas especies comen frutas y hay una (Trachops cirrhosus) que come ranas (tiene unas verruguitas en el hocico que le permiten saber si la que han capturado es venenosa).

P. Son depredadores voraces...

R. En Nuevo México (EEUU) hay una colonia que come, en mosquitos, el equivalente a 25 elefantes cada noche. Son aproximadamente un millón de murciélagos y hay grabaciones de radar que detectan la salida del enjambre cada tarde, cuando salen a comer unas polillas que vuelan muy alto.

P. ¿A qué altura máxima puede volar un murciélago?

R. Pueden volar realmente alto, hasta dos kilómetros de altura.

P. Habrás visto murciélagos realmente raros…

R. Bueno, está Sphaeronycteris toxophyllum, que es muy raro, parece un monstruo (ver foto). Tiene esos ojos grandes para distinguir la fruta que se come.

P. Buf, qué bicho más feo.

R. ¡Pues a mí me gusta!

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