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sábado, 25/10/14 - 07: 48 h

bosques

Bosques de hoja caduca sustituyen a las coníferas en Alaska por el fuego

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martes, 23/07/13 - 11:14

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Una zona de 2.000 kilómetros cuadrados en el interior de Yukon Flats, en Alaska (Estados Unidos), una de las regiones de latitudes altas más inflamable del mundo, ha registrado un aumento dramático en la frecuencia y gravedad de los incendios incontrolados, de forma que son más habituales que en cualquier otro momento de los últimos 10.000 años.
Bosques de hoja caduca sustituyen a las coníferas en Alaska por el fuego

MADRID, 23 (EUROPA PRESS)

Una zona de 2.000 kilómetros cuadrados en el interior de Yukon Flats, en Alaska (Estados Unidos), una de las regiones de latitudes altas más inflamable del mundo, ha registrado un aumento dramático en la frecuencia y gravedad de los incendios incontrolados, de forma que son más habituales que en cualquier otro momento de los últimos 10.000 años.

Estos hallazgos confirman que los incendios relativamente frecuentes y poderosos están convirtiendo a los bosques boreales de Alaska ricos en coníferas en bosques de hoja caduca, más resistentes al fuego que la pícea blanca y negra que una vez dominó esta zona.

Si el cambio a bosques de hoja caduca, con árboles que pierden sus hojas en otoño, superará los efectos del fuego inducido por un clima más cálido que se espera que se produzca, según señalan los investigadores de este nuevo estudio, quienes explican sus resultados en un artículo que publica 'Proceedings of the National Academy of Sciences'.

"Hemos reconstruido la historia del fuego recogiendo fragmentos de carbón en sedimentos conservados durante miles de años", dijo el estudiante de doctorado Ryan Kelly la Universidad de Illinois (Estados Unidos), quien dirigió el estudio junto con el profesor de biología vegetal del mismo centro Feng Sheng Hu. "Y por lo que podemos decir, la frecuencia de los incendios en la actualidad es mayor de lo que ha sido en todo momento en los últimos 10.000 años", subraya.

Los investigadores analizaron el contenido de carbón vegetal y polen de barro recogido del fondo de 14 profundos lagos en Yukon Flats. "Hemos elegido esta zona porque hoy en día es una de las ecorregiones boreales más inflamables de América del Norte -explicó Hu--. Así que nos estamos centrando en una zona que es altamente inflamable y en los periodos de fluctuación climática durante el Holoceno. Estamos tratando de averiguar qué sucedió en el pasado para ayudarnos a proyectar lo que puede suceder en el futuro".

La época del Holoceno comenzó hace unos 11.700 años y continúa hasta el presente. El equipo prestó mucha atención a un periodo particularmente cálido en el Holoceno, denominado Anomalía Climática Medieval (MCA, en sus siglas en inglés), que se produjo hace entre unos 1.000 y 500 años, cuando las temperaturas globales y las especies de árboles en Yukon Flats fueron similares durante el MCA a las condiciones actuales.

"Este periodo probablemente no era tan caliente como hoy y, definitivamente, no fue tan caliente como se cree que será en el futuro, pero puede ser el más parecida a la actual", concretó Kelly. "Había un montón de fuegos, casi tanto como en la actualidad, y los incendios fueron especialmente graves", apostilló este investigador.

Los autores encontraron que la composición de especies de árboles en Yukon Flats cambió gradualmente durante el MCA, desde bosques dominados por coníferas a bosques relativamente poblados por árboles de hoja caduca resistentes al fuego. "Esa respuesta de la vegetación impidió que la frecuencia de incendios aumentara mucho más, así que se fijó un límite en el aumento de la frecuencia durante la Anomalía Climática Medieval", apuntó Kelly.

El mismo tipo de cambio en las especies de árboles está ocurriendo hoy en día, según los investigadores. Gran parte de su área de estudio se ha quemado en la última década, con pequeños árboles de hoja caduca que ahora crecen en lugar del abeto negro que hubo una vez.

La actividad actual de los incendios forestales en la zona de estudio, sin embargo, ya ha superado el límite visto durante el MCA, aletó Kelly. La frecuencia media de fuego en la región durante los últimos 3.000 años tenía nueve o diez eventos por mil años, pero en los últimos 50 años, el número de eventos de incendios forestales se ha duplicado, a casi 20 por cada 1.000 años, dijo.

"Eso es algo así como un fuego cada 50 años, mientras que en el pasado estaba más cerca de un fuego cada cien años", dijo Kelly. Los resultados son notables porque los bosques boreales cubren más del 10 por ciento de la superficie terrestre del planeta y contienen una gran cantidad de carbono, sobre todo en el suelo, explicó Kelly, apuntando que "hay más carbono en los bosques boreales que en la atmósfera".

"Una de las principales formas en las que el carbono se ha acumulado durante miles de años es saliendo de la tierra es a través de los incendios", dijo Kelly, añadiendo que la liberación de este carbono de los incendios se suma a los gases de efecto invernadero en la atmósfera, lo que puede conducir a un calentamiento climático adicional.

"La región de Yukon Flats parece estar experimentando una transición que no tiene precedentes en la época del Holoceno --subrayó Hu--. Y la transición puede ser un indicio de lo que sucederá en la mayor parte de los bosques boreales de América del Norte en las décadas futuras".

"El área de estudio ya está cubierta por bosques de hoja caduca porque gran parte del abeto se ha quemado recientemente, algo que ya es diferente de la gran mayoría de los bosques boreales -destacó Hu--. El clima actual parece ser más cálido que en los últimos 10.000 años en esa región y sabemos que el clima sigue calentándose".

Como el calentamiento continúa, Hu entiende que es posible que incluso los bosques de hoja caduca se vuelvan altamente inflamables. "Es madera. Si está seca, arderá", alertó este científico.

(EuropaPress)

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