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miércoles, 30/07/14 - 00: 25 h

Mundo

Minerales estratégicos: el mundo se prepara para la batalla por el nuevo petróleo

José Barreiro Solano

lunes, 13/08/12 - 07:00

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Las 'tierras raras' son el nuevo petróleo. Su control garantiza el desarrollo tecnológico del país además de poder político y económico. Todos los países del mundo son conscientes de la importancia de participar en esta carrera, pero por el momento, China va a la cabeza.

Tulio, una de las denominadas 'tierras raras'  -Foto: Wikimedia Commons

La crisis del 73 es un buen ejemplo de lo que ocurre cuando los países productores de una materia prima tan necesaria como el oro negro, deciden dejar de exportar. Durante los años setenta, quien controlaba el petróleo tenía un gran poder de negociación e influencia en las grandes decisiones internacionales.

Pese a que la dependencia del petróleo en Occidente sigue siendo muy alta, para EEUU y Europa hay un nuevo protagonista: los minerales estratégicos o "tierras raras".

Imprescindibles en la tecnología

Minerales como el cerio, el neodimio, el prometio o el europio pertenecen al grupo de elementos llamado "tierras raras" y  son imprescindibles para la fabricación de dispositivos electrónicos como pantallas de ordenador o baterías.

China es hoy el gran exportador de estos minerales, ya que controla más del 90% del mercado. Fue a finales de los ochenta cuando el gigante asiático decidió crear los primeros laboratorios para trabajar con las tierras raras. A partir de ese momento, su producción comenzó a crecer y no tardó en dejar atrás a minas como la de Mountain Pass en California, líder mundial durante más de veinte años.

Pese a que China posee menos de la cuarta parte de las reservas mundiales de estos materiales, prácticamente la totalidad de las exportaciones pasan por sus manos. La explotación intensiva que inició a finales de los ochenta provocó una caída del precio de los minerales, lo que hacía poco rentable para los demás países extraerlos en su propio territorio.

Una batalla a escala mundial 

El progresivo aumento de la importancia de estos minerales en la economía global ha provocado tensiones comerciales entre China y el resto de países del mundo. 

En 2010, Pekín decidió unilateralmente suspender las importaciones de tierras raras a Japón, lo que provocó el primer conflicto político grave por estas materias primas. Solo Toyota necesita unas 10.000 toneladas de 'tierras raras' al año para la fabricación de las baterías de sus coches, dato que desvela el impacto en la economía nipona.

Entonces, los chinos argumentaron que la razón de esa suspensión temporal era la de controlar la producción (mediante cuotas de exportación) a causa de los graves problemas medioambientales y laborales que estaban teniendo.

Pero el hecho supuso un toque internacional a un problema al que no se había prestado suficiente la atención: China controlaba prácticamente toda la producción de estos minerales y los demás países dependían demasiado de sus exportaciones.

La inclusión de cuotas por parte del país asiático es una estrategia a largo plazo: por un lado se podría autoabastecer con mayor eficiencia para dejar de exportar productos en bruto y mejorar la producción de productos terminados de alta tecnología. Por el otro, se asegura de mantener un nivel de precios aceptable debido a la gran demanda de estos materiales que existe en el mundo.

EEUU fue el primer país en tomar conciencia de la gravedad de la situación y en marzo de 2012 puso una queja oficial ante la Organización Mundial de Comercio (OMC) contra China, al considerar que el país asiático estaba restringiendo las exportaciones de estos minerales, lo que afectaba al sistema productivo estadounidense. Esta denuncia fue avalada por Japón y la Unión Europea. La OMC anunció meses más tarde que investigaría si las exportaciones de China cumplían las legislaciones internacionales de comercio.

Alternativas de futuro

Pese a que China controla el mercado mundial de tierras raras, son muchos los países (incluyendo EEUU) que podrían reanudar la explotación de estos minerales para reducir su dependencia. Ahora la vista está puesta en Groenlandia, una región de Dinamarca que sin embargo tiene suficiente autonomía para explotar y exportar sus recursos mineros, ricos en 'tierras raras' según los últimos estudios. 

China ya ha enviado delegaciones para conseguir los derechos de explotación y la UE mira con preocupación estos acuerdos. De hecho Europa ya ha tomado medidas como el compromiso de pagos a Groenlandia para que no se limiten la exportación de minerales.

El presidente de EEUU, Barack Obama, ya ha creado una oficina especial para negociar las importaciones de estos minerales y para asegurar que todos los países cumplan sus obligaciones comerciales internacionales. Washington teme que Pekín pueda usar las exportaciones de 'tierras raras' para tomar represalias contra países que legítimamente impongas limitaciones sobre productos chinos.

Sin embargo China también está tomando medidas para proteger su nuevo filón, creando una gran compañía de tierras raras formada por varios pequeños productores del país, con el fin de controlar más fácilmente la producción y las cuotas de exportación.

Una nueva era en la extracción de minerales

Ante la gran dependencia que tiene occidente de las 'tierras raras' chinas, son muchos los países que tienen planes para reabrir minas y explorar nuevos yacimientos. Se cree que puede haber buenas fuentes de minerales en Australia, Brasil, Canadá, Sudáfrica, Tanzania, Groenlandia y los propios EEUU. Quizá no sea tan rentable como comprarlas a China, pero reduciría bastante la dependencia exterior por estas materias primas.

Incluso se ha planteado la posibilidad de fomentar la creación de centros de reciclaje más modernos que puedan extraer los minerales de desechos electrónicos como ordenadores, teléfonos móviles y baterías. En Francia ya existe una que produce 200 toneladas al año de lámparas fluorescentes e imanes entre otros productos.

Está claro que el control por las tierras raras será el tema principal de debate en las relaciones diplomáticas de los próximos años.

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